• Historische zege van Mazda 787B in 1991 blijft race- en rotatiemotorfans fascineren

• Mazda nog steeds enige Aziatische merk dat Le Mans wist te winnen en enige winst met een niet-zuigermotor

Nu veel racefans weer uitkijken naar a.s. zaterdag, wanneer de 24 Uur van Le Mans van start gaat, zullen ook velen zich het historische resultaat van precies 25 jaar herinneren. Op 23 juni 1991 om ongeveer 16.00 uur viel de zwart-wit geblokte vlag voor de winnaar van de editie van dat jaar. Het was voor de auto met nummer 55, met zijn opvallende oranje-groene kleuren en de onmiskenbaar schreeuwende vierschijfs-rotatiemotor. Na ongeveer 21 uur in de race en na een lange strijd met de favoriete Mercedessen en Jaguars nam de Mazda 787B voor de eerste keer de leiding. Het was een plek in de race die de outsider niet meer zou prijsgeven: drie uur later reed Johnny Herbert, tegen alle verwachtingen in, de Mazda triomfantelijk over de finish ten overstaan van 250.000 toeschouwers.

De winst van Mazda in Le Mans is nog steeds de eerste en enige overwinning door een Aziatische autofabrikant in deze jaarlijkse race, 's werelds oudste en nog steeds bestaande endurancerace (voor het eerst gehouden in 1923) en algemeen beschouwd als de moeilijkste in zijn soort. Het was ook de enige overwinning voor een auto met een motor zonder zuigers. Nog indrukwekkender dan de specificaties van de R26B rotatiemotor van de 787B, met perifere poortinjectie, drie bougies per rotor en een vermogen van 522 kW / 710 pk bij 9.000 t/min, was de betrouwbaarheid en de snelheid, vooral in de bochten, in handen van het coureurstrio, de Brit Johnny Herbert, de Duitser Volker Weidler en de in Luxemburg geboren Bertrand Gachot.

Alle drie deelnemende Mazda's in dat jaar, twee nieuwe 787B’s en een 787 van het jaar daarvóór, voltooiden de race en finishten op respectievelijk de eerste, zesde en achtste plaats overall. Van de 38 gekwalificeerde auto’s wisten slechts negen anderen de race officieel af te ronden. Nadat de winnende motor na afloop van de race voor inspectie volledig uit elkaar was gehaald constateerden de ingenieurs van Mazda dat de R26B in zo'n goede staat was dat hij zonder problemen nog een 24-uurs race zou kunnen rijden. De winnende 787B reed zonder enig mankement 362 ronden (4932,64 km) met een gemiddelde snelheid van 205,4 km/u, tot aan het zwart-wit geblokt.